GJ 1132b - Atmosfera ao redor da Terra de baixa massa detectada

Atmosfera ao redor da Terra de baixa massa detectada

Os astrônomos detectaram uma atmosfera ao redor da super-Terra GJ 1132b. Isto marca a primeira detecção de uma atmosfera em torno de uma super-Terra de baixa massa, em termos de raio e massa, o planeta mais parecido com a Terra em torno do qual uma atmosfera foi ainda detectada. Assim, este é um passo significativo no caminho para a detecção da vida em um exoplaneta. A equipe, que inclui pesquisadores do Instituto Max Planck de Astronomia, usou o telescópio ESO / MPG de 2,2 m no Chile para capturar imagens da estrela hospedeira do planeta GJ 1132, e medindo a pequena diminuição no brilho enquanto o planeta e sua atmosfera absorveram alguns da luz das estrelas ao passar diretamente na frente de sua estrela hospedeira.

GJ 1132b
A impressão artística do exoplaneta GJ 1132 b, 
que orbita a estrela anã vermelha GJ 1132. 
Astrônomos conseguiram detectar a atmosfera 
deste planeta semelhante à Terra.
Imagem: MPIA
Embora não seja a detecção de vida em outro planeta, é um passo importante na direção certa: a detecção de uma atmosfera ao redor da super-Terra GJ 1132b marca a primeira vez que uma atmosfera foi detectada em torno de um planeta com massa e raio próximos ao da Terra (1,6 massas terrestres e 1,4 raios terrestres).

A estratégia atual dos astrônomos para encontrar vida em outro planeta é detectar a composição química da atmosfera do planeta, à procura de certos desequilíbrios químicos que exigem a presença de organismos vivos como explicação. No caso da nossa própria Terra, a presença de grandes quantidades de oxigênio é um vestígio desse tipo.

We’re still a long way from that detection though. Until the work described in this article, the (few!) observations of light from exoplanet atmospheres all involved planets much more massive than Earth: gas giants – relatives of our own Solar System’s Jupiter – and a large super-Earth with more than eight times the Earth's mass. With the present observation, we’ve taken the first tentative steps into analyzing the atmosphere of smaller, lower-mass planets that are much more Earth-like in size and mass.

O planeta em questão, GJ 1132b, orbita a estrela anã vermelha GJ 1132 na constelação de Vela do Sul, a uma distância de 39 anos-luz de nós. Recentemente, o sistema foi analisado por uma equipe liderada por John Southworth (Universidade de Keele, Reino Unido). O projeto foi concebido e as observações foram coordenadas por Luigi Mancini, anteriormente do Instituto Max Planck de Astronomia (MPIA) e atualmente trabalhando na Universidade de Roma Tor Vergata. Membros adicionais da equipe do MPIA eram Paul Mollière e Thomas Henning.

A equipe usou o imageador GROND no telescópio ESO / MPG de 2,2 m do Observatório Europeu do Sul, no Chile, para observar o planeta simultaneamente em sete faixas de comprimentos de onda diferentes. O GJ 1132b é um planeta em trânsito: da perspectiva de um observador na Terra, ele passa diretamente em frente à sua estrela a cada 1,6 dias, bloqueando um pouco da luz da estrela.

O tamanho das estrelas como GJ 1132 é bem conhecido a partir de modelos estelares. A partir da fração de luz das estrelas bloqueada pelo planeta, os astrônomos podem deduzir o tamanho do planeta - neste caso, cerca de 1,4 vezes o tamanho da Terra. Crucialmente, as novas observações mostraram que o planeta é maior do que os outros nos comprimentos de onda infravermelhos. Isso sugere a presença de uma atmosfera opaca a essa luz infravermelha específica (fazendo o planeta parecer maior), mas transparente em todos os outros. Diferentes versões possíveis da atmosfera foram então simuladas por membros da equipe da Universidade de Cambridge e do Instituto Max Planck de Astronomia. Segundo esses modelos, uma atmosfera rica em água e metano explicaria muito bem as observações.

A descoberta vem com as habituais ressalvas do exoplaneta: embora um pouco maiores que a Terra, e com 1,6 vezes a massa da Terra (conforme determinado por medições anteriores), as observações até o momento não fornecem dados suficientes para decidir como a GJ 1132b é semelhante à Terra. As possibilidades incluem um “mundo da água” com uma atmosfera de vapor quente.

A presença da atmosfera é motivo de otimismo cauteloso. M anões são os tipos mais comuns de estrela e mostram altos níveis de atividade; para alguns set-ups, esta atividade (na forma de flares e fluxos de partículas) pode ser esperado para afastar as atmosferas dos planetas próximos. O GJ 1132b fornece um contra-exemplo esperançoso de uma atmosfera que perdurou por bilhões de anos (isto é, tempo suficiente para que possamos detectá-lo). Dado o grande número de estrelas anãs M, tais atmosferas poderiam significar que as pré-condições para a vida são bastante comuns no universo.

Em qualquer caso, as novas observações fazem do GJ 1132b um alvo de alta prioridade para estudos adicionais, como o Telescópio Espacial Hubble, o Very Large Telescope do ESO e o Telescópio Espacial James Webb, previsto para ser lançado em 2018.

Referência de informação

The article is a translation of the content of this work: Atmosphere around low-mass Super-Earth detected, mpia.de


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